Como decodificar uma mensagem simulada de extraterrestres? Use as mídias sociais

Fundado nos anos 1970, o projeto SETI busca unir esforços científicos e computacionais na busca por vida alienígena; nos anos 1980, o projeto ganhou uma vertente chamada Seti at home - qualquer pessoa no planeta podia ceder os recursos do seu computador caseiro para auxiliar nessa busca - uma espécie de crowdfunding computacional

Como decodificar uma mensagem simulada de extraterrestres? Use as mídias sociais
Como decodificar uma mensagem simulada de extraterrestres? Use as mídias sociais

Em 1961, um pequeno grupo de cientistas se reuniu no estado norte-americano da Virgínia Ocidental para discutir sobre a busca de vida inteligente em outros planetas. Entre os organizadores do encontro estava Francis Drake - na ocasião, ele apresentou a hoje famosa equação descrevendo a possibilidade de encontrar extraterrestres em algum local do Universo. Mas Drake usou o encontro para falar de um experimento menos conhecido, mostra essa matéria do Technology Review.

De modo simples, Drake questionou: "Se recebermos uma mensagem do espaço, como vamos decodificá-la, já que a humanidade não possui um idioma em comum? Caso quisermos responder, como vamos criar essa mensagem?

Para ilustrar esse problema, Drake criou uma mensagem em código e desafiou os participantes da reunião a decifrar o código. Ele recebeu uma mensagem na mesma linguagem, um indicativo de que os colegas haviam entendido o código criado por ele. Anos depois, uma revista de eletrônica para amadores publicou a mensagem de Drake e um ano depois (!) um leitor da revista enviou uma carta com o código decifrado.

Isso nos leva a um ponto interessante. Nos dias atuais, se alguma forma de inteligência do espaço nos enviar uma mensagem, uma opção seria postar o código nas redes sociais e deixar a inteligência coletiva global descobrir a solução do problema. Rene Heller, pesquisador do Insituto Max Planck, resolveu testar essa ideia.

Heller criou uma mensagem simulada de extraterrestres e postou o texto no Twitter e no Facebook do Projeto Busca Por Inteligência Extraterrestre (SETI, na sigla em inglês). Fundado nos anos 1970 por Drake, o projeto SETI busca unir esforços científicos e computacionais na busca por vida alienígena. Nos anos 1980, o projeto ganhou uma vertente chamada Seti at home - qualquer pessoa no planeta podia ceder os recursos do seu computador caseiro para auxiliar nessa busca - uma espécie de crowdfunding computacional. 

O desafio proposto por Heller consiste em imaginar que a Terra recebeu sinais de rádio de uma fonte não identificada, a cerca de 50 anos-luz da Terra (450 trilhões de km). Esses sinais estariam na frequência de 450 Hz. Heller postou um áudio da mensagem aqui. O que ela significa? Esse é o desafio para os entusiastas de astronomia mundo afora.

Para criar a mensagem, Heller usou algumas técnicas comuns na análise de sinais do espaço. A mensagem consiste em imagens de 359 x 757 pixels (ambos são números primos). A mensagem tem sete páginas (outro número primo) e cada página da mensagem está codificada usando números primos, constantes físicas famosas e outros dados do projeto.

Não demorou muito para que Heller obtivesse resposta das redes sociais - um email com a resposta correta do desafio apareceu no dia seguinte. E quanto mais a notícia sobre o desafio se espalhou, mais respostas Heller obteve. No total, 66 das respostas estavam corretas - duas delas vierem de estudantes do colegial.

O trabalho de Heller mostra que o trabalho de buscar por vida fora da Terra não precisa ser exclusividade da comunidade astronômica. A chamada "inteligência coletiva" funciona. Quebrar esse serviço espalhá-lo nas redes sociais não apenas torna o trabalho mais barato e mais rápido - é uma bela chance de unir a humanidade em um projeto muito útil.

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